隋文帝晚年颇受诸子的困扰。先是软禁三子秦王杨俊;接着在开皇二十年(600),将长子太子杨勇贬为庶人,改立次子杨广为太子;仁寿二年(602),隋文帝将四子蜀王杨秀贬为庶人。

仁寿四年(604)七月,隋文帝卧病在床,杨广写信给杨素,请教如何处理隋文帝后事和自己登基事宜。不料送信人误将杨素的回信送至了隋文帝手上。隋文帝大怒,随即宣杨广入宫,要当面责问他。正在此时,宣华夫人陈氏也哭诉杨广在她来途中意图非礼她,使隋文帝顿悟,拍床大骂:“畜生何足付大事!独孤误我!”急忙命人传大臣柳述、元岩草拟诏书,废黜杨广,重立杨勇为太子。

杨广得知此消息后将柳述、元岩抓入狱,并让右庶子张衡入隋文帝寝殿侍疾并将隋文帝周围的侍从打发走。不久后隋文帝驾崩。杨广即位,是为隋炀帝。

杨广是隋文帝杨坚的次子。隋文帝杨坚娶独孤氏,生有五个儿子,长子杨勇、次子杨广,接着是杨俊、杨秀和杨谅。公元581年,杨坚代周称皇帝建立隋朝后,立杨勇为太子,封杨广为晋王。

杨勇自幼好学,性情温厚,擅长辞赋,颇得杨坚的喜爱。按着“立嫡立长”的原则,杨坚称帝后立杨勇为太子。杨勇被立为太子之后,军国政事及死刑以下的刑罚,都让他参加裁决。凡政事有不妥处,他都提出不同意见和纠正办法,文帝多赞同,常常采纳他的意见。但是杨勇性格厚道、坦直、为人耿直倔犟,不会处事,喜欢排场。文帝杨坚严于律己,宽以待人,尚节俭,反对奢华,对杨勇的这种作风很不满意。

他教训太子杨勇说:“统治天下,未见有奢华而能长久的。你身为太子,首先应该崇尚节俭。有一次,百官来朝,杨勇设乐受贺,文帝很反感。于是,文帝杨坚对杨勇的恩宠逐渐衰薄。独孤皇后不喜欢长子杨勇,而偏爱次子杨广。太子杨勇的妃子元氏是独孤皇后选定的。元家也是北朝的大世族,跟杨家门当户对,因而结亲。

元氏为人忠厚老实,但容貌平平,而且体弱多病,又不生育,因此得不到太子杨勇的欢心。杨勇以自己没有儿子为借口,多选侧室,多内宠,尤爱姬妾云氏,被杨勇封为昭训。不喜欢独孤皇后为他立的嫡妻元妃,而元妃因患心脏病,突然病故。独孤皇后疑元氏之死乃被太子杨勇和云昭训所害,元妃死后,杨勇请求立云昭训为正妃,独孤皇后就是不同意。

皇后想另为太子选妃,杨勇说什么他都不娶别的女人,就这样,母子二人僵持起来。皇后更加不喜欢杨勇了,甚至挑拔文帝与杨勇的感情。

就在太子杨勇在父皇母后面前越来越失宠的时候,晋王杨广却善于矫情饰行。他与其兄杨勇正好相反,杨广生得仪表堂堂,聪敏好学。接人待物格外谦虚。他知道母亲奇妒,因此,晋王府别室里虽然藏匿许多歌姬美女,但却从不让外人知道,表面上他只跟萧妃住在一起。每次来朝车马侍从,都很俭朴,恭敬地接待朝廷大臣极讲礼节。

这样,他不仅赢得了父母的欢心,而且也颇得群臣的赞扬,声誉越来越高。同时,杨广还暗中指使党羽杨素等在父皇母后面前盛赞杨广的功德,并且多说太子杨勇的过错,就这样,隋文帝杨坚终于产生了废太子杨勇、立杨广为太子的念头。但废立是大事,文帝暗中派人观察太子的行为。有一次,文帝派杨素去探太子,杨素到东宫,特意久停门外,让太子久等,以激怒之。果然太子非常不满。

杨素回对文帝说,杨勇怨恨杨坚,恐怕要发动叛乱,又说杨勇准备在杨坚离开长安去仁寿宫时,在京城发动兵变,诛杀大臣,还捏造了许多罪名。杨坚听了这些谗言,对太子杨勇更加猜疑。这时杨广的心腹太史令袁充认为时机成熟,便假借天象对文帝说:“臣观天文,皇太子当废”。文帝信以为真,600年,隋文帝废太子杨勇为庶人,立杨广为太子。

杨广利用文帝对太子成才心切与恨铁不成钢的复杂心情,挑拨离间,极尽阴险毒辣的手段,终于打倒了杨勇,自己成为名正言顺的太子。

公元604年,隋文帝已经六十四岁了,身体日益衰弱,病一天天加重,就到位于九重山(今陕西麟游)下的仁寿宫去休养。太子杨广住在文帝寝殿的侧宫里,随时走过来探视。此时的杨广,见父皇的病逐渐加重。

想着自己的皇帝梦就要实现了,没有枉费这许多年的矫饰,心中得意。但是,很快就要登上皇帝的宝座,他又担心会发生什么变化,也不知新登宝座后该做什么,于是便写一封信,让宫女拿到前廷去问杨素。杨素见信后又写一封回信,对杨广提出的问题一一作答。宫女拿着信走回大殿。被文帝杨坚发现,问她手中拿的是什么,宫女只好把杨素的信交给文帝看。

杨坚大为恼火,不禁大骂杨广。恰好这时宣华夫人陈氏又踉踉跄跄跑进来,发髻凌乱,双目含泪,文帝问起何故?夫人泣说:“太子无礼!”

原来夫人陈氏与皇太子杨广在夜间同侍候文帝,天亮时夫人出外更衣,杨广见夫人生得十分秀美俊俏,顿起奸心,见四下无人,便上去搂住宣华夫人。夫人惊恐拒绝,发髻也松散了,逃到文帝卧室,被皇上看见,只好如实禀奏。

杨坚听罢大怒:“这样的畜生何能托付大事,独孤皇后误我!”随即召来兵部尚书柳述、黄门侍郎元岩,吩咐说:“快召我儿来!”柳述等人要去叫太子,文帝说:“是杨勇。”柳述、元岩急忙起草诏书,准备把杨勇从京城召来。这件事被杨素知道了,迅速告知杨广。

杨广和杨素经过谋划,一面派大将宇文述、郭衍担任指挥守住仁寿宫各门,禁止任何人出入;一面逮捕柳述、元岩,把刚写好的诏书撕碎。杨广又命令左庶子张衡入寝殿,把殿内的宣华夫人、宫人和太监都赶到别室,只有张衡一人进入文帝的寝室,不久“血溅御屏,冤痛之声闻于外”,文帝就这样被杀害而死。接着,杨广伪造遗诏,以杨坚的名义赐杨勇死,还将杨勇的十个儿子相继杀掉。

杨广在弑父杀兄之后,终于登上了皇帝位,是为隋炀帝。