刘裕是南朝宋的建立者,是使东晋灭亡的人。早在公元415年刘裕就掌控了东晋境内的全部势力,此后又灭掉后秦,终于在420年刘裕称帝,称号宋,史称刘宋。

义熙十三年(417年)冬,刘裕率军抵达长安,想在此稍作休整,经略关中。不料,传来了刘穆之病死的消息。刘裕汇集在长安的文武将佐讨论,大部分人不赞成继续北伐。刘裕遂留其十二岁的儿子刘义真以及王修、王镇恶、沈田子等文武共守长安,自己统军南归。刘裕此举,为夏主赫连勃勃的谋臣王买德窥破心迹。在刘裕南归不久后,赫连勃勃派军南断青泥,东扼潼关,率大军进攻长安。

在此时,留守长安的晋朝文武发生内讧,沈田子杀王镇恶,王修杀沈田子,刘义真复杀王修。刘裕得到消息,惊恐不已,急令朱龄石镇守长安,命刘义真速回。刘义真和将士大掠财宝美女,车载南还,为夏军追及。朱龄石阵亡,刘义真单骑逃逸。

长安虽得而复失,良将劲兵损失颇多,但潼关以东收复的部分关中之地和整个河南地区仍然得到刘裕的重兵扼守。经过两次北伐,黄河以南、淮水以北以及汉水上游的大片地区,为刘裕据有。

巨大的军功,使刘裕在朝廷的地位显赫无比。义熙十四年(418年),刘裕同意接受相国、总百揆、扬州牧的官衔,以十郡建“宋国”,受封为宋公,并受九锡殊礼。十二月戊寅日(419年1月28日),刘裕指派王韶之缢杀晋安帝,立其弟、琅邪王司马德文为帝,即晋恭帝。

元熙元年(419年)十月,刘裕进爵为宋王,宋国又增加十郡食邑(总计已达二十郡)。同年末,又获加皇帝规格的十二旒冕、天子旌旗等一系列殊礼。

元熙二年(420年)六月丁卯日(7月10日),刘裕代晋称帝,降封司马德文为零陵王,东晋灭亡。他改国号为“宋”,改元永初,史称其建立的政权为“南朝宋”“刘宋”。

即位之后,刘裕以司马氏为前车之鉴,削弱强藩,集权中央。有鉴于荆州屡为祸乱之源,便裁并荆州辖区,限制其将、吏的额员。为防止权臣乱政,他特下诏:凡日后大臣外出征讨,一律配以朝廷军队,军还交回朝廷。

刘裕还下令整顿户籍,厉行土断之法,严禁世族隐匿户囗。规定政府所需物资,不准像过去那样滥行征发,而是派有关官员以钱购买。适当降低农民租税,废除苛繁法令,让百姓在宽松的环境中休养生息,发展生产。

对于世族隐匿户囗,减少官府收入的问题,刘裕下令整顿户籍,厉行土断之法。规定政府所需物资,不准像过去那样滥行征发,而是派有关官员以钱购买。适当降低农民租税,废除苛繁法令,让百姓在宽松的环境中休养生息,发展生产。

即位为帝后更派大使巡行四方,举善旌贤,访问民间疾苦。魏晋以来,皇室、官府崇尚奢华。由于是孤寒出身,宋武帝知道稼穑艰辛。他平时清简寡欲,对珠玉车马、丝竹女宠十分节制。