历史上的东晋和南北朝时期是混乱不已的,东晋政权虽然天下之主,但是整个社会混乱不堪。在这种情况下刘裕在朝为官,实施了一系列改革,史称义熙改革。

义熙改革(刘裕改革),指刘裕于公元405年开始,针对东晋以来的政治、社会各方面的问题,进行的一系列的改革,包括:实行土断法,恢复秀才、孝廉策试的制度、整顿赋役制度、取消苛捐杂税、禁止豪强封固山泽、抑制兼并、赈济穷人、精简侨州郡县、削弱士族权力、强化中央集权等。

改革进一步打击了腐朽、黑暗的贵族、士族势力,改善了政治和社会状况,对劳动人民的痛苦亦有所减轻。为“元嘉之治”奠定了雄厚的政治基础,也奠定了南朝政治的雏形。对江南经济的发展也有重要的推动作用,同时,刘裕改革在我国古代经济重心南移的历史中,也起着不容忽视的历史作用。

东晋政治,是西晋政治的继续。自从东晋建立以来,朝廷纲纪松弛紊乱,权贵之门互相兼并,百姓流离失所。刘裕掌握朝政以后,大力宣传规章制度,施行土断,禁止兼并。会稽郡余姚县的世族虞亮藐视国法,藏匿逃亡人员一千多人,对抗刘裕的改革。

刘裕铁腕诛灭了虞亮,罢免了包庇他的会稽内史司马休之,法办了大批涉事的士族及官员,一时士族豪强肃然,谨慎规矩,远近遵法守纪,再也不敢像以前一样胡作非为。

在这以前,各州所送的秀才、孝廉大多名不符实,刘裕于是上表申明从前的规定,严整法纪,对地方选拔上来的人才专门进行考试,如有不实,一律严查,保证官员的选拔公正,唯才是举。

义熙十年(414年),刘裕上表请求减轻徭役,让百姓休养生息。之前,山湖川泽都被豪强士族所夺取,百姓打柴、采摘、打鱼、垂钓,都要强迫交税,刘裕上表下令一律禁绝,免征,还山于民,还地于民。

当时人们的居住很不统一,刘裕上表制定了条例,于是都依划分的土地为准,施行土断,只有徐、兖、青三州居住在晋陵的人不在划分的范围。各个流民聚集的郡县,有许多进行了合并。

在刘裕入朝执政到称帝的二十年中,他在政治、经济、军事方面采取了一系列有效措施,力矫晋时弊政,加强集权,铲除分裂割据势力,努力发展经济,并在此基础上两次北伐,消灭南燕、后秦,使南方出现了一百多年来没有过的统一。其子刘义隆(宋文帝)继续刘裕的政策,终于出现了“元嘉之治”这个分裂时期的大治盛世。